Anonim
Image

"Saker är inte som de verkar" vid Saudi Design Week säger den första utomeuropeiska journalisten att besöka

Dezeens Gunseli Yalcinkaya blev den första utomeuropeiska designjournalisten som deltog i saudiska designveckan i Riyadh tidigare denna månad - ett besök som sammanföll med mordet på den dissidens saudiska journalisten Jamal Khashoggi. Med världsuppmärksamhet inriktad på den saudiska regimen skriver hon om sin upplevelse av att besöka ökneriket.

Väggarna i Saudiarabiens helt nya kulturministerium är täckta av intrikata mönster, islamiska geometriska motiv som på avstånd tycks vara tillverkade av metall. Vid närmare granskning märker du att en fasad klistras in på ytterytan. Gå in och du kommer in i en serie snusiga kontor. Saker är inte som de verkar.

Fram till för fem månader sedan fanns inte kulturministeriet, men det är redan lovordat bland lokalbefolkningen som en av de ledande källorna för stöd för den kreativa industrin, eller det är intrycket jag fick när jag deltog i Saudi Design Week som, enligt arrangörer, den första internationella designreporteren som kommer in i kungariket.

Saudi Design Week grundades för fem år sedan

Under det femte året är det fem dagars evenemang fortfarande i sin barndom. Det hålls i King Abdul Aziz Center for National Dialogue i landets huvudstad Riyadh, ett monolitiskt konferenscenter på en trafikerad väg, omgiven av en livligare parkeringsplats kantad med Uber-taxibilar. Centrumet har sitt namn efter farfar till kronprinsen Mohammed bin Salman, som påstås vara inblandad i försvinnandet och det brutala mordet på Jamal Khashoggi.

Image Saudi Design Week 2018, som ägde rum den 3 och 7 oktober, grundades av designers och systrar Basma och Noura Bouzo 2013

Med ledning av designers och systrar Basma och Noura Bouzo syftar festivalen till att uppmärksamma ett brett utbud av designers från hela regionen genom en serie utställningar, showcases och workshops, där vi erbjöds ett oändligt utbud av datum snarare än öl.

Det fanns några konceptuella projekt som visades, allt från en hållbar bönsmatta, gjord från halva materialet i dess standardmotpart, till en stol med en slingrande metallkonstruktion som var tänkt att likna designerns virvlade tankar. Men de flesta av produkterna gjorde fel på kommersialismens sida: "Det känns som en mässa", sa en av utställarna.

När jag gick runt på platsen såg jag några kvinnor som bär full burka, medan andra var klädda i abayor (traditionella, löst passande plagg), håret färgade och utformade på sätt som skulle anses vara alternativa västerländska standarder. Under tiden bar män kläder som sträcker sig från den traditionella toben (en mantel i mantel) till en enkel T-shirt och jeanskombination.

Workshops och seminarier för att bygga industrin från grunden

Enligt arrangörerna bygger designscenen sig nerifrån och upp och försöker utvecklas till en industri samtidigt som den förblir oberoende av sina statliga välgörare.

"Du vill att den ska växa snabbt men inte matas med handen, " sade Noura Bouzo. En aspekt av detta är att ge ungdomar chansen att utveckla de färdigheter som krävs för att skapa produkter. "Vi vill skapa en plattform som jämför med design över hela världen", började hon. "Det finns massiv talang men det måste fästas, förfinas och ges möjlighet."

Image Workshops har fördubblats i deltagarna sedan förra året från 300 till 600

Workshops, som hålls dagligen under evenemanget i ett försök att uppmuntra ungdomar att engagera sig i branschen, har fördubblats i deltagarna sedan förra året från 300 till 600. Här ges besökarna möjlighet att arbeta i seminarier med stora internationella klasser formgivare, allt från London-baserad designer och tryckare Morag Myerscough till den etablerade lokala arkitekten Sami Angawi, chef för Amar Center for Architectural Heritage och en tidigare kollega vid Harvard University.

På söndagen inbjuds skolor och universitet i området gratis till designveckan. "Förra året kom chefen för Zaha Hadid Architects, Patrik Schumacher, med hela sitt team av direktörer från både London- och Mellanösterns kontor för att göra portföljgranskningar hela dagen, " sa Noura Bouzo.

Saudiarabien flyttar till ekonomi efter olja med flaggskeppsarkitektoniska projekt

Händelsen ägde rum inom ramen för kronprins Mohammed bin Salmans 2030-plan (som började 2016) för att minska Saudis beroende av olja - en industri som gjorde nationen 161 miljarder dollar (ungefär 124 miljarder pund) i intäkter i år.

Förslag pågår för att föra nationen fram till en ekonomi efter oljan. Programmet syftar till att diversifiera sina offentliga sektorer i "fem pelare": infrastruktur, utbildning, turism, kultur och hälsa. Med en regeringsrepresentanters ord: "Ministeriet kommer att vara den huvudsakliga sponsorn för all kulturutveckling på olika områden, stärka de saudiska och urbana identiteterna."

Kungariket har uppdragit många rubriker västra arkitekter att signalera sina avsikter i materiell form, inklusive Zaha Hadid Architects, som byggde Urban Heritage Administration Center i Diriyah och King Abdullah Petroleum Studies and Research Center i Riyadh. Konstruktion pågår också för att bygga världens högsta torn i Jeddah - ett projekt som övervakas av arkitektföretaget Adrian Smith + Gordon Gill Architecture.

Med en befolkning på cirka 33 miljoner beräknas landets BNP öka med 30 procent år 2023. Och med tanke på att det för två år sedan var förbjudet för en man och en kvinna att vara i samma rum tillsammans, verkar landet vara gör betydande framsteg. Det verkade inte vara något besvärligt i mina samtal med blandade grupper under veckan. Vi skakade alla hand ganska lyckligt.

Image Festivalen syftar till att uppmärksamma ett varierat utbud av designers från hela regionen

I april öppnade Riyadh sin första biograf för allmänheten på 35 år, medan online-visum äntligen har införts i ett försök att öka turismen - ett tillkännagivande som blev en lättnad, med tanke på de dagar där kaos möttes för att få mitt eget visum med en privat företag.

2017 års dekret som upphävde förbudet mot kvinnor att få körkort - en lag som hade använts av kritiker som bevis på att kvinnliga medborgare i Saudiarabien var förtryckta - såg män och kvinnor till sociala medier i firandet. Flytten firades mest signifikant av modedesigner Mohammed Khoja, vars jubileumsbomberjacka prydde omslaget till Vogue Arabia.

Reformer som undermineras av Jamal Khashoggis död

Men de senaste händelserna har tänt ett hårt ljus på ledarens löften om reform. Khashoggis mord på landets konsulat i Istanbul - en händelse som sammanföll med mitt besök - har gjort kungarikets regim under granskning av världen, med några internationella medier som förbinder Bin Salman till mordet.

Det framväxande internationella samarbetet i de kreativa branscherna som jag representerade som besökare i designveckan verkar vara vaklande. Den brittiska arkitekten Norman Foster har tillfälligt gått tillbaka från ett projekt som övervakar planeringen av en 500 miljarder megastad i landet.

Image Det ägde rum vid King Abdul Aziz Center for National Dialogue

Ett antal högprofilerade företag och politiska ledare har dragit sig ur att delta i Future Investment Initiative, ett ekonomiskt forum som äger rum i huvudstaden den här veckan, inklusive MasterCard VD Ajay Banga och JP Morgan VD Jamie Dimon, samt mediesponsorer som The New York Times och CNN. Boykotten verkar fungera i båda riktningarna. Riket har skrotat ett planerat avtal med Virgin Hyperloop efter Virgin-grundaren Richard Bransons kritik av regimen.

Ändå är mitt första intryck av landet positivt, trots att jag blir varnat av nära och kära att vara försiktig under veckorna fram till min avgång - landet har en av de högsta fängelserna av kvinnliga aktivister och journalister i världen.

Som kvinna var jag medveten om landets strikt avgränsade könsroller som begränsar kvinnors plats i det offentliga livet, men jag kände mig snart bekväm. Bristen på heckling var en välkommen förändring. Men som gäst i designveckan - som trots allt grundades av två kvinnor - stannade på ett internationellt hotell och färjade mellan evenemang, är jag medveten om att min upplevelse av landet var både kort och speciellt.

Riyadh är byggd för bilar, inte för fotgängare

Jämfört med andra designveckor, som vanligtvis hålls på platser i sina respektive städer, gjorde Saudias designveckas enda plats att evenemanget kändes isolerat, även om det på praktisk nivå är vettigt. När jag lämnar King Abdul Aziz Center for National Dialogue blir jag omedelbart förvånad över huvudstadens brist på offentlig infrastruktur: staden är ett skadat klimat.

Image Deltagarna inkluderade arkitekten Sami Angawi, en chef för Amar Center for Architectural Heritage och en tidigare stipendiat vid Harvard University

Brinnande temperaturer på 40 grader är vanliga i oktober, vilket jag säger betraktas som "lågsäsong". Därefter finns det knappt några trottoarer och ännu färre torg eller parker. Det dagliga livet tillbringas mellan luftkonditionerade byggnader och bilar. Resultatet är strikt opersonligt.

"Vi har prioriterat bilen för mycket, " sade Angawi. Först infördes för 50 år sedan följer asfaltvägarna som förbinder Riyadh ett nätsystem - ett "misstag" som, enligt Angawi, kommer till Saudi som försöker imitera västlig infrastruktur.

"Riyadh byggdes för bilen och vi kopierar tidigare misstag eftersom det är allt vi vet", förklarar han. "Det är inte naturligt att sitta i kylskåp. Vi sover i kylskåp, vi äter i kylskåp, vi flyttar i kylskåp och nu blir vi frysta kött."

Image "Vi har prioriterat bilen för mycket, " sa Sami Angawi

Medan ett sex-linjes tunnelbanetransportsystem kommer att öppnas nästa år, betyder bristen på offentlig infrastruktur att sociala interaktioner är begränsade. "Folket vill ha offentliga utrymmen men hur det är planerat är det inte där så de vänjer sig till det", förklarar Angawi. Planen är ett steg i rätt riktning för att öppna staden, men mot bakgrund av de senaste händelserna överskuggas eventuella progressiva murmurer av Khashoggis död.